Prospective·Société

Dunsany : une histoire de biodiversité.

Le naturaliste et cinéaste Randal Plunkett, 21e baron de Dunsany, a pris un pari peu orthodoxe  lorsqu’il a décidé de faire revivre le domaine familial de Co Meath (Comté de Meath). Face aux agressions, au vandalisme et aux menaces, il a construit une réserve naturelle florissante de 750 acres.

Ah, si j’étais riche… en fait, ce n’est pas aussi simple.

« J’ai reçu de nombreuses menaces de mort, mais je ne m’arrêterai  jamais. » Randal Plunkett, baron de Dunsany, parle du réaménagement de  son domaine familial.

Après le décès de son père, Edward Plunkett, 20e baron de Dunsany, il y a 10 ans, le fils aîné Randal a hérité non seulement de l’un des plus anciens titres de noblesse du pays, mais aussi d’un héritage agricole vénéré. Son ancêtre, Sir Horace Plunkett, pionnier de la réforme sociale irlandaise, avait fait des prairies vallonnées de Dunsany Castle and Demesne, situées entre Trim et Dunshaughlin, dans le comté de Meath, un centre d’innovation agronomique. 

Tout en développant le déploiement réussi du mouvement coopératif irlandais parmi une série de réalisations pastorales au tournant du 20e siècle, Horace a prêché le slogan « Better Farming, Better Business, Better Living ». 

En prenant en charge la gestion du domaine et du troupeau, Randal a appliqué ce mantra dans une optique de durabilité environnementale, avec le désir de faire mieux pour la terre. « Après avoir tenté une approche agricole normale, j’ai pris du recul et j’ai vu un paysage morne et épuisé par le surpâturage et l’agriculture excessive », explique-t-il. « Des produits chimiques injectés dans le sol et aucune pause pour la régénération ou la récupération. Comment une terre peut-elle rester saine lorsque le cycle de la vie est ignoré ? » 

Le 21e baron de Dunsany a pris une décision radicale. Il a retiré tous les animaux de pâturage de la propriété, s’orientant vers une approche holistique globale des cultures. Les pesticides ont été interdits, les engrais ont été abandonnés et les mauvaises herbes envahissantes comme le séneçon et le chardon ont été combattues à la main. « Ma mère m’a regardé comme si j’avais rejoint une secte. » 

Guidé par un nouveau plaidoyer passionné pour le véganisme, Randal – que la tradition veut que l’on appelle Lord Dunsany – a découvert le concept de « ré-ensauvagement » il y a sept ans, une approche progressiste de la conservation qui permet à l’environnement de s’occuper de lui-même et de revenir à son état naturel. Plutôt que de procéder à un test expérimental dans un coin tranquille de la propriété, il a sacrifié 750 acres (3 km² d’un pâturage très rentable de 1 700 acres dans un pari peu orthodoxe). Il y a 100 hectares dans un kilomètre carré. Un acre correspond à environ 0,405 hectare et un hectare contient environ 2,47 acres.

« Je voulais rendre la terre à l’état sauvage, et pas seulement préserver le peu d’habitat naturel qui restait. Nous avons donc verrouillé une grande partie du domaine et c’était militant. Pas de piétons la plupart de l’année, pas de chemins ni d’interférences. Cela ne veut pas dire que nous avons abandonné la terre, nous sommes des gardiens qui gardent un œil distant et vigilant. Et les résultats parlent d’eux-mêmes. » 

Premier projet irlandais à être reconnu par le réseau européen de ré-ensauvagement – une initiative conjointe à grande échelle visant à restaurer les habitats naturels sur tout le continent – la réserve naturelle de Dunsany est aujourd’hui un havre de forêts indigènes régénérées, de champs d’herbe, de sources et de ruisseaux se faufilant dans les marais. Depuis sa création, Randal affirme que l’on observe de plus en plus d’espèces d’oiseaux locaux rares, qui n’avaient pas été recensées dans la région depuis longtemps, notamment des milans royaux, des pics, des chouettes effraies, des hiboux de nuit, des hérons et des éperviers. 

La réserve abrite aussi désormais des cerfs élaphes, des renards, des loutres, des blaireaux, des martres des pins, des lièvres et des hermines. « Le retour des herbes et des plantes accueille le retour des insectes et des rongeurs, qui sont ensuite suivis par les oiseaux et les petits animaux. Avec le temps, il y a plus de buissons, plus d’arbres, plus de baies d’aubépine, de lierre, d’araignées et de papillons. L’herbe devient longue, les rongeurs prospèrent et sont mieux protégés, puis les prédateurs arrivent. Hier encore, j’ai vu un milan royal voler au-dessus de ma tête. S’il voit en dessous une prairie riche en vie, il va rester dans les parages. » 

Il y a deux ans, une étude internationale impliquant des experts du Trinity College Dublin et de l’UCD a confirmé que les champs agricoles présentant une plus grande biodiversité sont mieux protégés des insectes nuisibles, favorisent la pollinisation et produisent des rendements plus élevés. Et dans une nomination pour les 2021 Farm for Nature Awards, l’Irish Wildlife Trust a reconnu que la biodiversité issue du réensauvagement du Dunsany a eu un impact positif sur les rendements des cultures sur les terres de Randal consacrées au travail du sol – gérées par des locataires cultivant du chanvre, des haricots, du colza et du blé – ainsi que sur les exploitations voisines consacrées au travail du sol.

Il s’agit d’une version du 21e siècle du slogan de Sir Horace Plunkett « Better Farming, Better Business, Better Living » ‘Une meilleure agriculture, de meilleures affaires, une meilleure vie). « Horace a construit des écoles, a créé la Société irlandaise d’organisation agricole et a participé à la création de l’Association irlandaise des femmes de la campagne. Il a essayé d’élever les gens. Nous sommes une famille qui a fait cela à travers les âges, de différentes manières. Aujourd’hui, l’environnement est un problème et, à ma modeste échelle, je peux y remédier. Tout le monde n’a pas ce pouvoir. » 

Randal parle avec des phrases autoritaires et éduquées. Un accent américain, fruit d’une éducation précoce à New York, se mêle aux brins contrastés d’un accent irlandais sans relief. Ce n’est pas tout à fait aussi confrontant que l’hybride transatlantique de Michael Flatley, mais l’effet est similaire. Des épaules larges, une mâchoire fringante et un regard surélevé caractérisent confortablement sa stature de sang bleu en tant que Lord Dunsany, gardien de la forteresse gothique du 12e siècle, à 40 minutes de Dublin. 

Commandée par Hugh de Lacy, Lord de Meath, et construite par Geoffrey de Cusack, la dynastie des Plunkett a hérité du château de Dunsany au XVe siècle, après le mariage de Sir Christopher Plunkett avec Lady Joan de Cusack. 

C’est l’un des plus anciens bâtiments d’Irlande à avoir survécu et à avoir été habité en permanence. Randal avait 28 ans lorsqu’il est devenu le gardien du domaine après le décès de son père en 2011, une tâche à laquelle il a résisté pendant de nombreuses années. « C’est quelque chose que j’ai été formé à faire depuis ma naissance, mais je l’ai longtemps rejeté », dit Randal, qui a perdu sa mère, Lady Dunsany, Maria-Alice De Marsillac Plunkett, plus tôt cette année. 

« Je voulais avoir une vie et choisir mes décisions, mais le sens du devoir a fini par s’imposer. J’ai commencé à apprécier le poids de cet héritage. Je suis né dans le privilège et avec le privilège, vient souvent le sacrifice. Il y a une responsabilité que nous devons assumer. Je ne peux pas dire exactement quand je l’ai acceptée, je l’ai simplement fait. Je suis le gardien de Dunsany jusqu’à ma mort et en tant que gardien, nous avons des devoirs et des responsabilités. Et l’une de ces responsabilités est d’avoir des enfants. Il doit toujours y avoir un enfant qui doit prendre la relève. » 

La pression pour produire un héritier ou une héritière est-elle une préoccupation ? Il marque une pause, avant de répondre prudemment : « Eh bien, je viens d’avoir un enfant », révélant l’arrivée de sa fille en mai, tout en taisant son nom et l’identité de sa mère. « Elle recevra la même formation que moi et apprendra ce que signifie le fait de naître dans la plus ancienne famille encore associée à un lieu en Irlande. » 

Si sa fille nouveau-née est actuellement en lice pour hériter du château et des dèmes, elle n’héritera pas du titre de son père. Aujourd’hui encore, la tradition médiévale l’emporte sur la parité des sexes. (Un reste de Loi salique).

« Je pense que c’est une ânerie mais c’est un truc historique et le titre va généralement au premier fils. Pour l’instant, je n’ai pas l’intention d’avoir d’autres enfants. J’en ai un et à mes yeux, ce sera à elle d’être la prochaine gardienne de cet endroit. » 

Bien qu’il ait abandonné son indépendance au profit d’obligations aristocratiques, Randal continue de travailler sur sa passion de toujours, le cinéma, avec son premier long métrage, The Green Sea, sorti ce mois-ci. Tourné principalement dans les environs accidentés de Dunsany, ce drame surnaturel s’intéresse à une écrivaine américaine (Katharine Isabelle) et à sa lutte pour trouver l’inspiration pour un nouveau roman alors qu’elle vit isolée dans l’Irlande rurale. 

Hantée par des visions du passé, celle-ci s’interroge sur ce qui est réel avec l’arrivée d’un mystérieux étranger, tout en affrontant un environnement hostile et inconnu. Randal admet qu’il s’agit d’un travail d’amour et que l’histoire comporte des couches semi-autobiographiques. 

« Elle est solitaire et je sais ce que c’est. Elle traite du passé, c’est ce avec quoi je vis à Dunsany. Le passé de ma famille est littéralement sur les murs. Son personnage est quelqu’un qui essaie d’imiter un succès précoce, c’est ce qui m’est arrivé dans ma carrière cinématographique que je pensais voir exploser après mon dernier film. Et elle est une étrangère dans un pays étranger et depuis que j’ai emménagé ici, il y a toujours eu cette distance culturelle. » 

En écrivant ce récit effrayant alors qu’il se lançait dans le projet de ré-ensauvagement, Randal reconnaît que les hostilités rencontrées par les détracteurs de la réserve – un problème auquel il est toujours confronté – ont trouvé un écho dans le film et ses tonalités de suspicion culturelle. « J’ai reflété cela dans le film parce que, oui, je reçois toujours beaucoup d’objections de la part d’un groupe de personnes très distinct et la diplomatie ne fonctionne pas avec eux. Lorsque vous défendez quelque chose contre le statu quo et que vous vous mettez dans cette position, il peut y avoir des conflits. » 

C’est une description curieusement modérée de l’agression, du vandalisme et des menaces de violence auxquels il dit être régulièrement confronté de la part des braconniers et des chasseurs, en colère contre le cercle de protection de la faune indigène. « Je ne peux pas garer ma voiture sur le bord de la route, sinon mes pneus vont être crevés. Je me heurte à des braconniers qui tiennent des fusils pointés sur mon visage. L’un d’entre eux m’a menacé de m’ouvrir le visage. Je m’attends même à ce qu’un renard mort soit installé sur mon portail d’un jour à l’autre », dit-il avec un air fier. « Il y a eu tellement de menaces de mort, tellement de menaces, mais je ne m’arrêterai jamais. » 

Au cours de l’année dernière, Randal a travaillé avec l’hôpital d’urgence pour animaux sauvages WFI à Garlow Cross, non loin de là, pour réhabiliter et placer les animaux blessés, y compris les hérissons, les renards et les blaireaux, dans la réserve. Il est également prévu d’installer jusqu’à 200 ruches pour les abeilles noires irlandaises, qui sont en déclin, avec le projet de conservation des abeilles irlandaises, et de réintroduire l’écureuil rouge. « C’est l’un des rares comtés où l’on ne trouve pas d’écureuil rouge. Il n’y a pas de couloirs d’habitat pour qu’ils émigrent à partir d’endroits comme Cavan. Mais je devrai passer par les Parcs Nationaux et la Faune avant que quelque chose ne se passe. » 

L’aristocrate naturaliste est également à la peine pour ajouter que ces avancées significatives dans la régénération de la biodiversité s’opèrent toutes sur son propre argent, ce qui s’avère une immense tension, malgré la richesse accumulée des Dunsany. « On croit que nous débordons d’argent, mais la vérité est que nous perdons une somme importante chaque année à cause du réensauvagement et que nous n’avons reçu aucun soutien. Sept ans et le nombre d’espèces qui reviennent, sans parler du fait que nous agissons comme un puits de carbone. Je contribue probablement à un puits de carbone massif pour tout le comté de Meath. » 

Dans une interview accordée au journal Irish Times en janvier dernier, Malcolm Noonan, ministre d’État chargé du patrimoine, qui comprend le domaine de la biodiversité, a déclaré : « Nous devons récompenser les agriculteurs en tant que gardiens [de l’environnement], et les terres agricoles en tant que puits de carbone et pour l’amélioration de la biodiversité. » Deux mois plus tard, l’ancien directeur de Friends of the Earth Ireland annonçait 1,35 million d’euros pour les projets de biodiversité des autorités locales afin de soutenir la mise en œuvre du plan d’action national pour la biodiversité – un financement auquel la réserve naturelle de Dunsany ne peut prétendre. (Bien que des rapports indiquent que la structure du château elle-même a reçu plus de 14 000 € par le financement du ministre Noonan pour les projets de patrimoine bâti l’année dernière). 

« Malgré ma contribution à la biodiversité locale, cela vous montre les failles de la politique globale. Je n’ai eu aucune visite du gouvernement Vert. Il s’agit du plus grand projet de ré-ensauvagement d’Irlande mais Eamon Ryan semble préoccupé par les pistes cyclables et l’abattage des arbres à Dublin. Je comprends que le gouvernement soit débordé par le projet Covid-19, mais je m’attendais à ce que le chef des Verts vienne frapper à la porte à ce stade. Peut-être que cela se produira à l’approche des élections ». 

C’est la mi-juillet dans la réserve naturelle de Dunsany. Les martres des pins se cachent parmi les branches enchevêtrées tandis que, la nuit, les blaireaux patrouillent entre un sous-bois épais et lumineux. À certains endroits, les herbes des prés sont plus hautes que les gens, se balançant au son du chœur multiple des oiseaux. 

Récemment, Randal a reçu en cadeau un jeune chêne en pot, cultivé à partir d’un gland par un groupe local de Brownies. Il dit que cette petite plante sera placée dans le sol qui surplombe le château, de sorte qu’avec le temps, lorsque les enfants le visiteront une fois adultes, ils le verront comme un arbre adulte. « Je me promène aujourd’hui et je vois de grands arbres plantés par quelqu’un qui n’a jamais pu les voir grandir. Et à mon tour, je plante aujourd’hui des arbres que je ne verrai jamais grandir.

« Mais ces arbres ne sont pas pour moi, ces arbres sont pour les jeunes qui nous entourent. C’est la prochaine génération qui va faire le changement. Préparons le terrain pour eux. » 

A méditer : nous n’héritons pas la terre de nos ancêtres, nous l’empruntons à nos enfants. (Saint-Ex, encore une fois…).

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